노르웨이 스발바르 군도 북극곰의 식습관 변화는 기후변화와 연결될 수 있다.

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노르웨이 스발바르 군도 북극곰의 식습관 변화는 기후변화와 연결될 수 있다.

어린 암컷 북극곰이 다 자란 수컷 순록을 먹고 잔치를 벌인다.

8등석 쪽에서 찌꺼기를 찾는 북극여우를 볼 수 있다.

과학자들은 다 자란 순록을 사냥하는 북극곰의 첫 번째 공식 보고서를 발표했다.

북극곰은 해양 포식자로 여겨진다.

그들의 주된 먹이는 바다표범이지만, 고래와 해마를 포함한 다른 바다 동물들을 먹는 것으로도 알려져 있다.

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하지만 기후 변화로 인해 해빙이 녹으면서, 다른 육지 포식자들과 마찬가지로 북극곰은 발굽이 달린 동물, 즉 이 경우 순록을 목표로 삼고 있다.

그단스크 대학의 생태학자 레흐 스템프니에비츠(Lech Stempniewicz) 등 연구자들은 과학저널 ‘폴라 생물학’ 최신호에 실린 기고문에서

북극곰이 마침내 노르웨이 의 스발바르 군도에서 순록을 사냥하고 있다고 보고했다.

“이러한 사냥의 증가는 아마도 북극곰들이 육지에서 더 많은 시간을 보내고 순록 개체수가 증가하면서 얼음 덮개가 줄어든 것과 관련이 있을 것입니다,”라고 연구원들은 말했다.

노르웨이의 스발바르 군도는 유럽에서 최북단이다.

약 300마리의 북극곰이 그 군도에 살고 있다.

스발바르에 사는 300마리의 북극곰은 봄과 여름에 고리 모양의 물개(푸사 허피다)와 턱수염 물개(에리냐투스 바바투스)를 먹음으로써 겨울을 나는데 필요한 대부분의 에너지를 얻는다.

북극곰은 물개를 사냥하는 데 능숙하며 심지어 “물개 블러버를 소화시키는 독특한 능력을 가지고 있다”고 연구원들은 지적했다.

그러나 해빙이 늦게 얼고 전보다 일찍 녹으면서 바다표범 사냥에 이용 가능한 시간이 급격히 줄어들었다.

과학자들은 왜 굶주린 북극곰들이 칼로리가 풍부한 순록을 잡는 대신 해초를 우적우적 씹고 쓰레기통을 뒤지는지 오래 전부터 궁금했다.

스발바르 순록은 여름 동안 몸무게가 118kg(260파운드)에 달하며 북극곰과 서식지를 공유한다.

이전에는 북극곰이 순록을 잡을 만큼 충분히 빠르지 않거나 순록을 먹이로 보지 않는다고 생각했었다.

그러나 연구자들은 이 논문에서 “스발바르에서 온 북극곰의 유해에서 발견되는 높은 빈도는 여름에 27.3%에 달하며,

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순록이 그 지역에서 북극곰의 식단에 중요한 부분이 될 수 있음을 시사한다”고 관찰했다.

바다 속으로 순록을 쫓고 사냥하는 것은 북극곰의 과열을 막는 방법으로 보인다.

(I. Kulszewicz와 P가 제공함. 울란도스카모나르차)
연구원들은 마침내 2020년 8월 21일 오후 6시 폴란드 극지 근처에서 북극곰이 순록을 잡는 것을 목격했다.

어린 암컷 북극곰이 코를 허공에 대고 먹이를 찾아 코를 킁킁거리며 물가의 바위틈에서 담쟁이덩굴을 갉아먹고 있는 순록 떼를 향해 은밀하게 접근했다.

너무 늦을 때까지 충전 중인 북극곰을 발견하지 못한 다 자란 수컷 순록이 바다로 뛰어들었다.

물속에서 북극곰은 재빨리 그 틈을 닫고 순록의 목에 턱을 감았다.